徐立之教授 : 国际知名香港科学家的成功秘诀:聚沙成塔

文章摘要:
在发现囊肿性纤维化缺陷基因的人类基因组突破路上,徐立之教授深深明白到刨根问底、一点一滴累积研究成果的重要性。

三十年前,一位出生于上海,在香港成长的科学家宣布了一项重大发现。 

这一发现彻底改变了遗传学、基因组学和人类健康的面貌。 

的确,研究取得重大突破的时刻实在令人兴奋,但这位科学家的信念由始至终从未动摇,他知道真正划时代的成就,绝非取决于一时刻。 

世界著名分子生物学家,香港科学院创院院长徐立之教授相信,比起一些突破性时刻,他明白一点一滴累积研究成果,才是事业生涯致胜之道。 

HK10X 开创时刻:

发现了导致囊肿性纤维化的缺陷基因。囊肿性纤维化会令患者肺部持续感染,导致呼吸困难,是白种人中最为常见、并会缩短寿命的遗传疾病。

徐教授早年在香港中文大学求学,后来负笈美国继续深造,他觉得是源源不绝的好奇心和 "每事问为什么",令自己决意在科学领域一闯新天地。 

凭着这颗好奇心,徐教授与团队苦心钻研多年,终于发现导致囊肿性纤维化 (cystic fibrosis) 的缺陷基因。囊肿性纤维化会令患者肺部持续感染,导致呼吸困难,是白种人中最为常见并会缩短寿命的遗传疾病。

这项重大突破揭开了人类遗传学的秘密,而徐教授的成果更为史无前例的人类基因组计划以及国际人类基因组单体型图计划 (HapMap) 奠定了基础。

徐教授耐性超凡不是空言虚语,只要跟他交谈,又或是从他对团队成员李察.罗兹曼 (Richard Rozmahel) 在发现这一重大缺陷基因时说的一句话便可知道。这句话不是兴高采烈的美言,而是坚定和寻根问底的查询,那就是 "李察,做得非常好!接下来我们必须证明这一发现是真实无误。" [1] 

于是,他们从1989年5月至9月,进行为期五个月的测试,确保这意义重大的发现千真万确。 

在人类基因图谱还未出现,技术也远比现在落后的情况下,这项发现就更具有开天辟地的意义。它不仅为诊断和治疗囊肿性纤维化患者燃点希望,还为业界引入崭新工具来研究遗传病,从而进行第七号染色体的基因排列,开启研究人类基因组计划的大门。 

“这项重大突破揭开了人类遗传学的秘密,而徐教授的成果更为史无前例的人类基因组计划以及奠定了基础。"

徐教授说:"科学研究没有快捷方式,只有逐步改进,持续创新,才可以一步一步走上康庄大道。我们的终极目标是要识别出囊肿性纤维化的基因,而研究过程中难免会碰上各式各样的问题,但只要累积每一小步,一次一个,终有一天,便会找到解决大问题的方法。"

从这个角度看研究成果,徐教授认为对于科学家来说,并不存在一步登天,相反,只有长年累月的成果,他笑说:"每次有所发现,从外人看是一大跃进,但在整个研究历程中,却是每次一小步的累积。"

徐教授十分谦虚,但其实他的确有很多值得引以为傲的理由,他拥有许多殊荣,包括多种科学奖项、六个学术团体的当选成员、十六个荣誉博士学位、加拿大勋章、金紫荆星章和大紫荆勋章。此外,他正担任香港经纶慈善基金的理事长,也是中国浙江大学求是高等研究院及国际校区书院院长,曾任香港大学第十四任校长,在此之前,也曾担任加拿大多伦多病童医院首席遗传学家和多伦多大学的教授。 

“香港能够屡创佳绩的另一个原因是什么?我们的血液里有敢于创新、创造美好的基因。"

现在,徐教授以香港为家,他觉得这里是各界合作的好地方,除了各所大学和医院可以合作开拓生物医学研究、医疗保健系统,更有活跃科创生态圈和就业市场。他解释:"研究讲求团队合作,需要运用不同专业知识来解决问题。有时候,尽管开拓者未必察觉,但他们确实需要有人扶助一把。"

他指出,在这方面,香港科技园汇聚各方顾问、投资者和科创开拓者,是促成不同科创范畴合作的重要机构。 

港科院在徐教授领导下,构思和组织了很多引起广大回响的活动和展览,例如科技创新峰会,推出科研良师指导计划,并发表研究报告以推动香港科技发展。最近,港科院更成立香港青年科学院(YASHK),学院由一群年轻大学教授组成,一起努力建设香港成为科学及技术创新中心,并且在数学、化学、物理和生物等不同学科领域,培育出色的本地学生。此外,徐教授还从政府获得的额外200亿港元资助,透过研究基金(REF)提升香港各所大学研究实力的目标,并确保能够用得其所。 

现今各行各业之间不再壁迭分明,楚河汉界,许多专业都需要掌握数字化和其他科技诀窍,徐教授指出,科学知识不再仅仅适用于某个学科,各类知识需要融汇贯通,他说:"今天,很多领域会重叠,相互关连,生物化学家可能要懂得工程学,而大型投资公司也需要聘请专业人士来了解医疗保健的真正含义。"

 这种跨学科领域合作在香港生生不息,更扩展到大湾区,构成有机协作体系,举个例子,深圳的制造实力可以支持香港的科研才能,将成果转化为商机。徐教授作为中国科学院的外籍院士,对这些机遇有亲身体会和见解。 

无论在机构内部,组织之间,还是跨越边界,可以肯定,香港是个机会处处的城市,大家可以合作发展,取得无尽的科学突破。 

香港能够屡创佳绩的另一个原因是什么?徐教授笑说:"我们的血液里有敢于创新、创造美好的基因。" 借着大湾区发展和邻近中国大陆这个世界第二大市场等优势,香港人体内勇于开创的基因,将会为我们带来难得的合作和创新机会。 

无论胸怀大志的科创开拓者在研习什么,无论他们在哪里工作、目标如何,徐教授的建议始终如一:"要互相合作、细心观察、勇于创新,更要对工作充满热情!"

这些文章由香港科技园撰写,内容均为HK10X的实际例子,旨在呈现香港科研的国际领导地位,以及独一无二的科创精神和拓展思维。

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